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Comment se forme un arc-en-ciel?

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Si vous saviez ce qu'un arc-en-ciel a pu fasciner et faire rêver les humains. On y a tout vu: alliance entre ciel et terre, phénomène capable de nous guider vers un trésor mythique... Pourtant, comme le disait déjà Pline l'Ancien, au premier siècle, dans son Histoire Naturelle, l'arc-en-ciel est un phénomène qui, "en raison de sa fréquence, n'est ni une merveille ni un prodige".

Non, comme nous le confirme le climatologue Marc Vandiepenbeeck, un arc-en-ciel est un "phénomène optique associé à la pluie et aux rayons du soleil".

Par sa lumière blanche, le rayon du soleil contient toutes les couleurs existantes. Lorsqu'il entre en contact avec une gouttelette d'eau, ce rayon lumineux se diffracte, se réfléchit et décompose la lumière dans la goutte de pluie qui agit comme un prisme. Les différentes couleurs résultent de l'angle de déviation que subit le rayon lumineux quand il passe de l'air à l'eau. Ainsi le rouge résultera d'une petite déviation, alors que le mauve résultera d'un rayon très dévié.

S'agissant d'une image lumineuse, nous ne pouvons donc espérer pouvoir un jour toucher l'arc-en-ciel, nous explique encore le climatologue. Notre position détermine d'ailleurs la grandeur de l'arc en question. Pour que nous puissions l'observer, il est indispensable que le soleil se trouve dans notre dos et que la pluie soit devant nous. La taille du phénomène dépend de l'écart qui nous sépare de la zone de pluie mais aussi de la position du soleil. Plus il est bas, plus l'arc sera haut et grand. De même, un observateur perché sur une montagne, voyant une plus grande partie du ciel, distinguera un arc plus grand, alors qu'un aviateur aura la chance d'observer le cercle entier de l'arc-en-ciel avec l'ombre de son avion en plein centre.

Car vous l'aurez compris, l'arc-en-ciel cache bien son jeu : il est en réalité un cercle complet que la terre nous cache en partie.

Question subsidiaire:

Êtes-vous capable de citer les sept couleurs de l'arc-en-ciel?

On y retrouve le rouge, l'orange, le jaune, le vert, le bleu, l'indigo et le violet.

BdO

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